自动驾驶先驱还是两面三刀的骗子?起底Anthony Levandowski(上)

自动驾驶
亿欧
潘梓春
2017-10-07 17:20
[ 亿欧导读 ] 一辆未完成的自动驾驶摩托车,让Anthony Levandowski在自动驾驶挑战赛上一战成名。喜欢耍小聪明搞投机取巧让他最终成了谷歌与Uber对薄公堂的导火索,未来甚至有可能身陷囹圄,彻底与自己的梦想说再见。
Uber前副总裁,Anthony Levandowski,Uber,谷歌,无人驾驶 图片来自网络

【编者按】通过一辆未完成的自动驾驶摩托车,Anthony Levandowski在DARPA举办的自动驾驶挑战赛上一战成名。年少成才的他被大家一致看好,甚至得到了谷歌无人车之父Thrun的潜心栽培。不过,喜欢耍小聪明搞投机取巧让他最终成了谷歌与Uber对薄公堂的导火索,未来甚至有可能身陷囹圄,彻底与自己的梦想说再见。

本文首发于wired.com,原作者Mark Harris;经亿欧编译,供行业人士参考。


在硅谷,许多人都信奉着奇点理论(Singularity)——即在不久的将来,当AI逐渐超越人类智慧时,会引发技术的失控。

而当那一天来临时,Anthony Levandowski表示:“我将坚定地站在机器那一边。”据悉,这位极客最近提交了一份文件,宣布成立一个名为“Way of the Future”(未来之路)的宗教组织。据Wired报道,该教的宗旨是“发展和促进基于人工智能神性的实现”。

作为非营利性宗教组织,“未来之路”目前尚未按规定向美国国税局报备。然而,据该组织向加利福尼亚州提交的文件表明,Levandowski将担任“未来之路”的CEO兼总裁,旨在“通过了解和崇拜神性,为社会的改善做出贡献”。

如今化身为“神棍”的Anthony Levandowski此前是一位知名的多次创业者。他创办的两家公司中的510 Systems被Google秘密收购,Otto则被Uber高调纳入囊中。

全知全能的AI听起来或许依旧遥远,但Levandowski已经开始为其在地球上寻找一个“化身”。此前,他在Google参与研发的自动驾驶汽车已在亚利桑那州凤凰城正式载客运行。而他在Otto研发的自动驾驶卡车已经作为Uber货运计划的一部分,拉着数万罐啤酒在高速公路上完成了首秀。此外,他甚至还曾参了谷歌创始人拉里·佩奇启动的Kitty Hawk载客无人机项目。

对于奇点理论,Levandowski持笃信态度。为迎接其个人所谓“奇点”的到来,他在交通运输领域的投入也比别人来的更多。在他看来,尽管自动化的卡车和飞机极大程度上避免了人为操作带来的危险和事故,但如果奇点临近,人工智能会从根本上摧毁交通工具,鼓动城市扩张并引发致命的病毒及黑客攻击。

Levandowski始终对新事物保持着恒久的敏感度和创新精神。而与之相对应的是,凡是涉及自动驾驶且监管相对较为宽松的新鲜事物,硅谷常常都会资金及各类支持。正是综合上述社会条件以及Levandowski的个人魅力、热情,他得以获得支持并对未来自动驾驶交通系统可能造成的破坏进行了个性化的调整。

但即便是最智能的车,油门踩久了都有爆胎的风险,谁也不知道接下来会发生什么事。如今,曾被亿万富豪招入麾下的Levandowski正坐在被告席上等待宣判结果,而他的两位前东家为他的技术打得不可开交。今年2月,谷歌母公司Alphabet旗下的自动驾驶子公司Waymo向旧金山联邦法院提交诉讼文件称,该公司时任自动驾驶汽车部门软件工程师Anthony Levandowski在2016年2月离开谷歌创立自动驾驶卡车公司Otto之前,使用了Waymo内部定制研发的LiDAR(激光雷达)技术来启动Otto。该技术随后被Uber用户开发的其自动驾驶技术。

为此,Waymo要求赔偿其近19亿美元的损失,该数额接近Google整个自驾部门估值(45亿美元)的一半,但Uber对一切指控予以了否认这场原定于10月在旧金山联邦法院开庭的审判,无疑将在一定程度上决定自动驾驶运输行业的未来走向。

如果事实证明那些自动驾驶汽车的造车者都是骗子,那我们还有勇气相信他们亲手创造的“孩子”吗?在讲述Levandowski和他的“奇点”的后面故事之前,让我们先回顾一下他的成长足迹。

一个少年天才

硅谷盛传一段名言:“每个人都是天才,只要努力就能成为CEO。”但是,Levandowski身上特有的技术和企业家基因,让他的成功之路意外地顺遂。

Levandowski出生于比利时的布鲁塞尔,父母是法国外交官和美国商人。20世纪90年代中期,Levandowski的父亲将他带到加利福尼亚州。他遗传了父亲的商业头脑,能够在向小伙伴们兜售糖果的同时,为当地公司搭建网站。在学生时代,Levandowski生活得如鱼得水。他的一位同班同学回忆称,他怎么也忘不了当年那个瘦削的少年,在用挣到的“第一桶金”迫不及待地买了苹果牛顿后,给小伙伴们显摆时热切的眼神。

Levandowski在加州大学伯克利分校本科期间,迎来了自己行业生涯的第一个“小高潮”:他设计了一款能变形的机器人玩具,并借此赚取了不少专利费。同时,他的网站业务也发展得顺风顺水,每年能给Levandowski带来5万美元的收入,这一度成为他2013年向“纽约客”吹嘘的资本。在本科还没毕业时,Levandowski便在父母的帮助下拥有了自己第一套房子。

谈及Levandowski,伯克利的机器人、自动化和新媒体教授Ken Goldberg掩不住眉间的自豪。他直言,Levandowski是自己实验室最优秀的学生:“当年的他不但精力充沛、天赋异禀,还极富创造力。”2002年,Levandowski被确定为Goldberg互动虚拟现实娱乐系统Tele-Actor的共同发明人,并申请了专利。

Levandowski与他的机器人

(Levandowski与他的机器人)

正是这一年,Levandowski的注意力逐渐转向交通运输行业。他母亲从布鲁塞尔打来的一个电话,似乎决定了Levandowski今后的人生轨迹:美国国防部高级研究计划局(DARPA)将举办一场竞赛。这就是2004年的自动驾驶挑战赛,一场引领交通行业迈向新世纪的“揭幕战”。

2016年接受采访时,Levandowski还笑着回忆道:“听到这个消息时我就清楚地知道,这就是未来,它似乎在我的DNA深处轻轻敲响了和弦。虽然当时我尚且看不清方向,但我笃定这将改变世界。”

自此,Levandowski一头扎进了汽车行业,但他不想把人生过得太“无聊”。“我本来想做一台自动化叉车,”Levandowski在2005年的一场比赛中解释道。“但当有一天,在我开车去伯克利的路上,一堆‘光荣的’雅马哈摩托车掉在了我的皮卡上。在周围众人的笑声中我灵光乍现,Ghostrider的想法诞生了。如果它跑起来比四轮车还稳,那这件事儿得多酷啊!”

Levandowski(右二)和他的Ghostrider团队

(Levandowski和他的Ghostrider团队)

“为了赶进度,Levandowski每天都比前一天晚一个小时睡觉,他恨不得每天工作25小时。”与Levandowsk共同打造“Ghostrider”的大学同学Randy Miller说:“毫无疑问,他是我见过的最聪明,最努力,又最无所畏惧的人。”

然而,事情的进展似乎并不顺利。Levandowski的团队很快就花光了仅有的积蓄,信用卡也透支了。Ghostrider在加州里士满街道上测试时,一千英里之内一共撞了800次,这个数字足以令人崩溃。Ghostrider从未赢得过任何一次自动驾驶挑战赛,但其雄心勃勃的设计成了Levandowski日后的谈资。最后,这辆摩托车后来进入了美国史密斯森博物馆。

Levandowski测试Ghostrider

Levandowski测试Ghostrider

Levandowski在2005年接受采访时表示:“我的目的从来都不是自动驾驶挑战赛,这不是我在机器人技术探索上的终点,反而更像是一个新的开始。在这里,全球各路精英济济一堂,我们能够清楚地看到业内其他人士在做什么。同时,相互间的了解交流也帮我们过滤掉许多无用的想法。”

这群世界级精英取得的共识就是:让汽车实现自动驾驶必须要依靠激光雷达,以迅速采集汽车周边的驾驶信息。在第一届自动驾驶挑战赛中,由于缺少这一重要设备,没有一辆车沿规定线路完成比赛。在此后的第二届比赛中,一位名为Dave Hall的工程师给车辆配备了一个相当巨大的激光雷达。虽然这个雷达是一次性的且看起来十足笨重,但效果相当棒。“这让我们意识到,谁能用好激光谁就能掌控未来。”Levandowski如是说。

从学校毕业后,Levandowski选择进入了David Hall旗下的公司Velodyne,当时这家公司的业务重心正从销售扬声器转向制造激光雷达。在这里,Levandowski不但作为公司第一个销售代表带领团队准备新一届自动驾驶挑战赛,还开始接触到了激光雷达技术。2007年,在第三届也是最后一届自动驾驶挑战赛上,6支完赛车队里的5支都搭载了Velodyne的激光雷达。

贯穿一生的贵人

但是,Levandowski的野心远不止于此。他的参赛作品Ghostrider吸引了了Sebastian Thrun的注意。这位斯坦福大学的机器人教授和队长,带领自动驾驶赛车队在第二届挑战赛中获得了第一名。2006年,Thrun向Levandowski伸出了橄榄枝,邀请他共同推进VueTool项目。彼时,该项目致力于借助安装在移动车辆上的摄像机将街道城市地图拼凑在一起。事实上,谷歌当时已经在开发类似系统,并将其命名为街景。2007年年初,谷歌直接将 Thrun和其整个团队纳入麾下,当时团队成员每人都拿到了至少100万美元的奖金。

一位熟悉当年细节的工程师透露:“谷歌当年收走VueTool团队,主要是看中了他们手里的技术。”有了新的团队成员加持,他们用售价1.5万美元的全景网络摄像机,取代了Google体积庞大且售价25万美元的定制相机。Thrun在2015年曾表示:“当时我们去了汽车门店,Levandowski说我们要一次买100辆车,当时卖车的人都快吓傻了。”

Levandowski在办公室里也不消停。他甚至告诉工程师与项目外的同事闲聊,以免浪费时间。一位不愿透露姓名的Google工程师说:“Levandowski一进来就霸气十足,但其实他根本没权利领导我们。大家虽然暗自嘀咕,但大多数人居然还都很听话。不知道他究竟有什么魔力,仿佛天生就是一个领导者。”

在Thrun的监督下,谷歌街景车终于在2007年底之前达到了拉里·佩奇的要求,完成了采集百万英里的道路图像。然而就在当年10月,这100辆街景车全部罢工,因为这些廉价的全景摄像头对于雨雪冰冻等天气根本毫无防御能力。

Thrun团队的核心竞争力,是其手上的秘密武器,谷歌工程师们口中的Topcon盒子。它能将原始图片转换成数据流,并直接在数据流里插入GPS坐标和其他传感器信息。这个让搜索巨头心甘情愿掏钱的“小玩意”,来自一家名为510 Systems的硅谷初创公司。

510 Systems的创始人之一正是Levandowski,该公司由他及其两位谷歌的同事,伯克利研究员Pierre-Yves Droz和安德鲁·舒尔茨(Andrew Schultz)共同组建。和Ghostrider的团队相同,510 Systems的主要成员都是伯克利的学生,而Levandowski的母亲则负责公司办公室的运营。Levandowski在2016年的采访中曾说道:“510凝聚了一群制作地图的人才,就像Navteq,Microsoft和Google那样。”

最初,谷歌的工程团队对510 Systems与Levandowski间的“秘密关系”一无所知。直到谷歌开展航空测绘工作后,他们从Levandowski对Topcon盒反映出的蛛丝马迹中察觉到了问题。不过由于产品体验不错,谷歌仍在不断购买510的产品。

开始在谷歌眼皮子底下“搞事情”

事实上,Thrun和Levandowski也算是“命运的宠儿”。在用街景项目震撼了佩奇之后,Thrun提出了一个野心勃勃的项目——“Ground Truth”。他们计划用车辆、飞机再加上印度2000多名制图师,为全世界的街道绘制地图。一旦成功,谷歌就不再需要为外部地图支付昂贵的许可费,并可以为Android手机提供免费的实时导航路线。这也成为了智能手机时代初期,谷歌面对苹果公司竞争时的最大卖点。

在计划开始的最初几个月里,Levandowski在山景城和印度海德拉巴之间穿梭。但他居然能够“忙里偷闲”,和斯坦福计算机专家,汽车初创公司Zoox创始人Jesse Levinson共同开发了一款在线股票交易市场预测的游戏。前510 Systems工程师Ben Discoe评价说:“Levandowski似乎总能在一分钟内跑完一英里的路程,路上还能顺便再完成10个任务。他这份工程师的热情是会传染的。”

Ground Truth项目取得了巨大的成功,其速度及准确性甚至超过了谷歌街景。于是,Page赋予了Thrun随意选择项目的自由。最终,他选择回归自动驾驶汽车。

2008年,Project Chauffeur项目正式启动,Levandowski也成了Thrun的左膀右臂。与街景项目一样,谷歌工程师将负责软件工作,510 Systems及Levandowski新创立公司Anthony’s Robots则提供激光雷达及车体。

Levandowski将这样的安排比作一道防火墙: “一旦自动驾驶汽车发生任何事故,谷歌绝对不想让他们的名字与旧金山的车辆相关联。”这中安排至少保障谷歌的名声不会受到损害。

为了使Project Chauffeur项目尽快落地,Levandowski还寻求了他在伯克利工作的电影制作人的帮助。他们共同打造了一档自动驾驶汽车送披萨的电视节目,将其项目推而广之。

短短数周内,Levandowski的团队就让这辆名为Pribot的自动驾驶汽车在路上跑了起来。“简直就像是在上演一部西部世界,”Ben Discoe回忆道,“Levandowski和Pierre-Yves直接将算法导入汽车。车在路上行驶得跌跌撞撞,经常会与其他车辆擦身而过,很多次还差点跑下公路。即便这样,他们在回来的路上还是有说有笑,大声谈论那些足以振奋人心的故事。”

但是,在“探索”频道节目拍摄过程中,Levandowski谨遵法律条文。他们专门封闭了海湾大桥,拍摄全程还有一队警察在现场。除了被一堵墙挡住了去路外,这次递送披萨的任务完成的还是十分成功的。“这一路上肯定免不了颠簸和淤青。”Levandowski说。

此外,一场事故激发了Levandowski对自驾汽车斗志。2010年,Levandowski的女朋友 Stefanie Olsen遭遇严重车祸,彼时她已有9个月身孕。“我的第一个孩子Alex差一点就错过了这个世界。”Levandowski在2013年伯克利的演讲中说道。“传统交通占用了人们大量的时间、资源和生活。而对于能解决这个问题的人,我们称他是救世主也不为过。”

在接下来的几年间,Levandowski逐渐挑起了Project Chauffeur的大梁。510 System为谷歌打造了5辆自动驾驶汽车,以及其他一些车身配件,像自动驾驶拖拉机和便携式激光雷达系统。Levandowski的一位朋友说:“他就像困在瓶子里的一道闪电,高瞻远瞩且精力充沛。跟他一起头脑风暴是我最大的乐趣,可以一起规划我们共同热爱的世界愿景。”

但就是这用不完的能量也给Levandowski惹了不少麻烦。“他对机器人接管世界这种事有着莫名的坚持,而且还是那种军事化的直接管控。”这位朋友说道,“不过,控制机器人的不是天网,而是 Levandowski 自己。而且,他也经常会提起想去一个小岛上建立自己的国度,一个风景优美却充满蛮荒力量的国家。最可怕的是,他好像总在自己秘密谋划些什么,而你根本不可能发现。”

2011年初,Levandowski的秘密计划开始了……

下篇预告:自动驾驶先驱还是两面三刀的骗子?起底Anthony Levandowski(下)

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