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科技
作者:赵佳雯-EO
2020-02-07 16:10
[亿欧导读]

维珍银河有望成为第一家将人类送入亚轨道空间的商业航天企业,但相较于此,超高音速点对点航行才是它未来发展的重点方向。

维珍银河

题图来自“外部授权”

尽管波音公司和洛克希德·马丁都在载人航天的历史上留下过灿烂的一笔,但维珍银河是首家将载人航天作为主要业务的上市公司。 

2019年10月28日,维珍银河于纽交所挂牌上市。上市首日,维珍银河以12.34美元开盘,股价先升后降,一度上涨至12.93美元,最后收于11.75美元。截至发稿,维珍银河每股报价18.52美元,总市值达36.30亿美元。 

未来,太空旅行将不再只是科幻电影中的内容。从当前来看,维珍银河有望成为第一家将人类送入亚轨道空间的商业航天企业,但相较于此,超高音速点对点航行或许才是它未来发展的重点方向。此时抢占先机的维珍银河,有望在这场竞赛中占据更大的份额市场。

市场细分,但受众更聚焦 

与传统IPO相比,维珍银河的上市仅用时6个月。究其原因,2019年7月,维珍银河与风险投资家查马特·帕里哈皮蒂亚创立的Social Capital Hedosophia Holdings(SCH)实现合并,并筹集了4.5亿美元,成功加速其上市计划的实现。

目前,提供“太空旅行”的商业航天企业侧重点各不相同,SpaceX想要登陆火星,蓝色起源则想重返月球,维珍银河目前所提供的飞行模式是最为靠谱的亚轨道飞行,即在距地面20-100公里的空域进行飞行,在现有飞机的最高飞行高度和卫星的最低轨道高度之间。 

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太空旅行 图片来自维珍银河官网

据资料介绍,乘客进入亚轨道空间的载具是SS2太空飞船,使用单一混合火箭发动机,最快速度可以超过3马赫/秒(1.02千米/秒);母舰WK2搭载SS2太空飞船进入45000英尺(13.716千米)的高空后与之分离,60秒的火箭推进将速度提升至3马赫,乘客随之进入亚轨道空间,在感受微重力的体验后回到大气层返航。 

尽管这是当前可靠性最高的亚轨道飞行任务,维珍银河仍然经历过多次延期和两起致命事故(一起为地面事故,一起为飞行事故)。 

成功永远站立在失败的肩膀上,2018年12月,维珍银河首次进入太空并安全着陆;2019年2月,两名飞行员与一名“乘客”飞到了89.9千米的高空,验证了太空旅行的可能性。

此后,维珍银河启动了“宇航员准备计划”,目前已经有来自60多个国家的600多人报名,SS2太空飞船将在2020年年中发射。该项太空探索之旅共90分钟,票价为每人25万美元,目前公司已收到超过8000万美元的定金。 

25万美元的飞行门槛,已经把绝大多数人拒之门外,但太空旅行所瞄准的就是这一小部分人,也就是所谓的高净值客户。按照维珍银河的预测,2030年公司将累计拥有3242名乘客,相较于全球70亿的人口,这一数量微乎其微。

但随着技术的不断完善,飞行载具的可重复利用以及发射成本的不断降低,公司仍预计在2021年实现盈利,并于当年发射115个航班带来2.1亿美元的收入。不过,尚未验证过可靠性的维珍银河不具有足够大的利润市场,太空旅行仍然是刚起步的新兴产业。这一细分市场也面临着相当多的未知因素,潜在回报能否抵消商业风险还有待观望。

超高音速点对点航行的需求更大

维珍银河在上市后有一个三步走战略:第一阶段,完成太空发射的商业化运作;第二阶段,进行规模扩张,飞船舰队、全球站点数量都要提升;第三阶段,达成超高音速点对点航行目标。

按照维珍银河的规划,2020年将实现太空旅行的商业化运作,为公司带来直接受益。但就长期发展来看,太空旅行的受众太小,真正需求量大的是点对点的超音速航行,尤其是全球知名城市之间的点对点航班。

举例来说,若想从洛杉矶前往东京,现有的商务喷气式飞机需要近11个小时,超音速喷气式飞机需要5个小时,而维珍银河的超高音速航班仅需要2个小时,这一技术更有机会颠覆价值数万亿美元的航空市场。 

摩根士丹利预计,到2040年超高音速旅行的年销售额将达到8000亿美元。摩根士丹利分析师亚当·乔纳斯表示:“当今的太空旅游业务是筹集资金的战略和创新催化剂,可为高超声速P2P(点对点)航空旅行机会孵化使能技术。”因此,摩根士丹利对维珍银河的目标价为22美元,较目前的股价水平大幅上涨,并给出了牛市60美元的乐观目标价。

除了各国政府积极参与,SpaceX也在畅想其在太空旅游市场创造商业价值可能性。2017年,SpaceX就曾提出地对地运输的概念,其计划是依靠一个完成的两级BFR火箭,以20马赫(6.9千米/秒)的速度在30-60分钟内将乘客送到地球上的任何一个地方。以其所描述的速度,从洛杉矶到东京仅需40分钟。

但实际来看,因火箭的研发制造过程更为复杂,火箭的安全性能比现有的航空运输低数千倍,且成本过高,所以SpaceX将载具调整成星际飞船,使其与航空公司的飞行任务更为相似,简化了操作流程并降低了成本。面对优势如此明显的星舰产品,预计10年内,波音等传统航空公司或将退出历史舞台。 

在商业航天领域,颠覆与创新是时代前行的必需品。尽管前方存在的障碍不容忽视,但超高音速轨道交通的太空梦想仍将继续。

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