苹果AR头显研发秘史!组建王牌团队,收购大量技术公司

VR/AR
智东西
赵家蕊
2019-07-22 · 07:00
[ 亿欧导读 ] 多年以来,苹果都比较看重AR/VR技术的发展,但近日有消息传出苹果于5月份解散了它的AR/VR头显研发团队,通过对苹果在AR/VR领域的发展进行梳理,来呈现苹果在AR/VR领域的发展历程。
苹果,VR,AR,苹果,Avi Bar-Zeev,Metaio 图片来自“123rf.com.cn”

据台媒DIGTIMES最新报道,有知情人士爆料称,苹果公司已经暂停了其AR/VR头显的开发,从事该项目的团队已于今年5月份解散,并被重新分配到其他产品开发部门,目前官方尚未对此事做出回复。

此前,分析师郭明錤(Ming-Chi Kuo)曾预测过2020年苹果将上市AR头显,近日又传苹果将暂停AR/VR头显的开发,关于此次传言是否真实,苹果公司未有确认,但可以肯定的是,苹果一直以来都比较看重AR技术的发展。

根据先前披露的专利文件来看,苹果在AR/VR领域的探索已经超过了十年,特别是还有不为人知的AR头显打造过程,从2015年开始的招兵买马,到持续多年的专利申请,技术公司收购,都能看出端倪。

近来苹果的AR/VR团队到底发生了什么,引发了此次传言,苹果在AR/VR领域十多年来到底有哪些成就。下面我们将对苹果在AR/VR领域的发展一探究竟,试图窥探出苹果未来关于AR/VR头显的发展方向,解读苹果AR/VR的发展。

苹果在AR/VR布局和秘密研发

苹果在AR/VR领域的布局最早可以追溯到2006年,这一年它提交了一项头戴式显示器的专利,该专利是一个插手机的头戴式显示器。虽然这项专利还不是一款真正的VR头显,不过可以看出的是,苹果从这个时候已经开始探索这个领域。

从2006年至今的十几年间,苹果一直在陆陆续续申请AR/VR领域的相关专利,下面我们就来看看苹果数十年来还申请了哪些AR/VR的相关专利。

1、苹果数十项AR/VR头显专利

2008年是苹果公司申请AR/VR专利的丰年,它在这一年共申请了四个AR/VR领域的专利。

第一项是“个人显示系统”的专利,这项专利可以让消费者在家中就可以模拟电影院观影的体验。

第二项专利是一种头戴式显示系统,这个专利能够将图像投影到设备的玻璃显示屏上,外观和眼镜相似,不过它需要连接到iPod这样的视频播放设备上才可以使用。

第三项是一款类似护目镜的视频头显,可以提供矫正视力的功能和允许用户观看3D内容。

第四项是一款类似谷歌眼镜的装置,这款头显被描述为一种AR产品,可让用户在观看视频或查看电子邮件的同时注意周围环境。

继2008年的专利申请之后,2009年苹果申请了一个配备摄像头的3D显示器,该显示器可以结合周围环境监测用户的头部运动,可以让用户从不同视角来观看3D图像。

接着到了2011年,苹果申请了一项为地图设计的AR专利,这项专利描述,用户可以实时估计两个点之间的距离。

2014年则申请了一项可以在现实环境中叠加信息的AR系统,这个专利于2017年获得批准。

除了头戴式显示器,苹果曾经还申请过一个车载VR系统专利,该系统配有VR头显,可以提供娱乐功能,并减轻乘车时的晕车感。

苹果最新一项AR/VR领域的专利是今年的一项关于AR眼镜的专利,这项专利中的AR眼镜可以帮助视力受损的患者。

2、2015年开始组建AR/VR研发团队

了解完苹果在AR/VR领域的专利之后,另一个非常重要的部分就是研发团队。早在2015年就有消息传出,苹果开始组建AR/VR研发团队,并在2015年到2016年一年之间不断挖掘人才,扩大团队规模。

在这一年间,苹果挖来了一位非常重要的人物,Dolby(杜比)的执行副总裁Mike Rockwell,Mike Rockwell刚开始加入苹果时,基于他此前的职业背景,大家纷纷猜测他将负责音频和硬件部分。现在来看,大家当初对苹果的目的还是认识不足,原来早在2015年苹果就已经开始布局AR/VR领域,并开始考虑硬件类产品。

2016年加入苹果的Avi Bar-Zeev也来头不小,他曾是微软HoloLens的共同创始人,担任了AR团队的高级经理。

加入苹果之后,Avi Bar-Zeev在LinkedIn上描述了自己的工作,“领导体验原型设计(XP)团队进行新的尝试。开发关键原型以快速证明概念、探索、教育和建立支持。为长期路线图制定用户故事和技术要求,在设计和工程部门之间协调工作以确保成功。”

不过在今年1月,Avi Bar-Zeev在推特上表示,他已经离开了苹果,不会评论任何的产品计划。并且有传言称,他之前领导的团队将要寻找新的方向。

Avi Bar-Zeev离职后不久便有传言指出,苹果于今年5月份解散了它的AR/VR头显研发团队。如果这个这个传言确实属实,那么Avi Bar-Zeev的离职或许是苹果放弃研发AR/VR头显的先兆。

随后,AR专家Jeff Norris在2017年4月也加入苹果,担任AR/VR团队的高级经理。Norris曾在NASA工作期间创立了Mission Operations Innovation Office和JPL Ops Lab。他曾领导多个专注于人机交互的项目,关注重点是VR和AR,他的加入为苹果AR/VR研发团队又增添了一员新的大将。

尽管苹果已经高薪聘请多位AR/VR领域的人才,但它依然没有停止这个步伐。在2018年5月苹果聘请了Sterling Crispin,他曾为VR一体机开发了一款绘画应用Cyber Paint,可以在GearVR等软件上运行,他也很可能加入了AR/VR头显的研发团队。

苹果这些年不断招揽人才,壮大苹果的AR/VR团队,并且之前也有消息传出,苹果已经秘密组织了一个数百人的团队从事AR/VR的研发。苹果组织了一个如此庞大的团队,并且这其中不少人才都是AR/VR领域的领军人物,这一现象确实显示了它在AR/VR领域的雄心。

3、苹果公司曾收购数十家AR/VR企业

除了招兵买马和研发专利,苹果还曾收购多家研发AR的企业。例如,苹果于2015年5月收购了AR创业公司Metaio。Metaio开发了一款名为Metaio Creator的产品,可用于在几分钟内创建AR场景。在被苹果收购之前,Metaio的软件被法拉利等公司使用,法拉利使用该软件创建了一个AR展厅。

收购了Metaio之后,苹果未曾停止收购AR企业的步伐,它又于2018年8月收购了Akonia Holographics,这是一家为AR眼镜制造镜片的初创公司。Akonia Holographics曾经推出“世界上第一款商用智能眼镜中的透明显示元件的空间全息反射波导光学系统”。

除了以上两家AR企业之外,苹果这些年还收购了多家AR/VR企业,其中不乏在业界非常知名的企业,包括苹果于2013年以3.45亿美元收购的PrimeSense,这家公司是一家利用结构光做三位扫描的以色列公司,2015年收购了做实时动作捕捉的瑞士Faceshift公司,2016年苹果收购了两家公司,面部表情识别公司Emotient和通过摄像头的图像与传感器确定自身方位的创业公司Flyby Media。2017年苹果收购了专注于眼球追踪软硬件研发的德国公司SensoMotoric Instruments和加拿大蒙特利尔的AR头显制造商Vrvana,2018年苹果还收购了专注于实现手机端实时视频人物背景分离(抠图)的Spektral公司。

上述这八家企业的收购金额已经接近5亿美元,但苹果并不满足于此。2018年10月苹果宣布花费6亿美元收购提供电源管理的芯片公司Diaglog Semiconductor,有国外媒体猜测,除了提供给iPhone更好的电源管理,这家公司的芯片也可以用于苹果的AR眼镜,以提供更好的电源管理和提升设备的续航时间。

苹果的多次专利申请、挖掘人才和收购AR/VR企业显示了它在这个领域的雄心,尤其是苹果CEO库克也曾多次表明十分看好AR的发展。他曾经说过,相比于VR而言,AR不需要将人们同现实世界完全分离开,相反,AR可以成为用户世界的一部分。他也相信,AR可以拥有和智能手机一样的创造力。

4、传苹果研发8K显示屏头显

虽然苹果在技术储备和人才储备方面投入了很多,但我们除了在苹果设备中看到一些AR/VR的应用,并没有看到过一款真正的硬件。不过也不是没有传言,去年外媒CNET曾报道过,苹果公司研发了一款独立AR头显T288,配备8K显示屏。如果这项技术变为现实,这将是AR头显显示屏的一个很大的飞跃,因为头部玩家微软的HoloLens 2和Facebook的Oculus Quest的显示屏也只有1440像素。

但是这款头显最终没能面向大众发售,DIGTIMES报道显示,因这款产品不够轻,没有5G的支持也不能发挥最佳性能,生产成本也过高。结果苹果放弃了这个项目,将团队成员转移到了其他部门。

苹果在AR软件方面的成就远大于硬件

虽然已经有消息传出苹果AR头显研发团队已经被解散,但苹果在移动终端上的AR应用一直是非常积极的。不过从整体上来看,苹果在AR领域,软件方面的成就远大于硬件。

1、苹果首次推出ARKit

苹果经过多年的积累,包括招募人才、研发专利和收购公司,苹果公司终于在2017年的WWDC大会上推出了ARKit——专门针对AR应用的开发套件,这被视为苹果进入AR领域的关键一步。ARKit是一个应用程序接口(application programming interface),它可以让iOS开发者搭建更高级的AR应用程序。此后,苹果公司持续投资迭代ARKit,但在AR/VR市场和技术变得更加明朗之前,它可能会避免投资其他重大的硬件项目。

ARKit推出后逐渐推动了更多AR应用的出现,苹果公司没有公布这两年AppStore里的AR应用数量,但我们可以确定的是早在2017年库克就曾在乌镇世界互联网大会上透露,苹果应用商店已有超过1000款的AR应用程序。我们从中的确可以看出苹果在AR软件方面取得了不少的成就,下面就让我们来看看苹果究竟出了哪些代表性的AR应用。

2、苹果应用商店的众多AR应用程序

苹果这些年来的确开发出了不少有趣的AR应用程序,例如,用户可以利用手机可以看到家具摆在屋子中的样子。

在工业领域,工程师利用AR使工业设备可视化,帮助工人更好的修复设备。

2017年9月13日,苹果发布会上发布的iPhone X支持Face ID登录解锁功能。iPhone X搭载环境光传感器、距离感应器,还集成了红外镜头、泛光感应元件和点阵投影器,多种配置共同搭建用户3D 脸部模型。这就是苹果iPhone X推出的基于人脸3D深感面部信息的Animoji动画表情功能,之后引来智能手机厂商的纷纷效仿。

除了上述的一些软件层面的布局,苹果公司的最新A12仿生芯片的CPU能够提供巨大的图像处理能力去支持AR体验,图像处理器还支持实时光照,使虚拟物体看起来非常逼真。

AR/VR头显大众消费时代仍未到来

尽管苹果商店中已经拥有了许多AR应用程序,但大众期待的头显却迟迟未曾露面,更别提现在已经有传言称苹果将要停止AR/VR头显的研发。如果这个传言确实属实,那么我们可以来看看苹果究竟在AR/VR头显市场遇到了什么问题。

目前我们从整体来看AR/VR头显市场的话,可以得知在AR/VR头显市场中,目前还没有能够真正打开大众市场的产品。在AR市场中,微软今年早些时候推出的HoloLens 2售价高达3500美元,这样的价格普通消费者很难负担得起。

微软曾透露过,最初在2016年3月开始发货的HoloLens开发者版本的销售量约为5万台,尽管这一数字对于头显销量来说已经不错,但和动辄上亿台销量的苹果手机来比的话,确实是小巫见大巫。苹果作为大众消费品公司,AR/VR头显确实不能为其带来很大的营收。

谷歌也曾在2013年用谷歌眼镜打入AR市场,这是第一款真正意义上的AR头显,但其1500美元的售价和隐私问题最终未能打开消费者市场。谷歌两年前推出的新款谷歌眼镜,也只有少数开发者支持。

简而言之,对于苹果这样的科技巨头来说,AR/VR头显市场仍然未曾明朗。AR/VR头显对于许多企业来说是非常有用的,但由于昂贵的价格和笨重的体型让AR/VR头显很难进入普通消费者的手中,无法实现大规模的销售。目前来看,VR头显主要出现在一些富有的游戏玩家和企业手中。在AR/VR头显市场明朗之前,苹果确实有可能放弃AR/VR头显的研发。

结语:苹果AR/VR硬件搁浅,希望是暂时

尽管有传言指出,苹果暂时停止了AR/VR头显的开发,但这并不意味着AR/VR头显市场的前景不乐观,或许只是因为苹果觉得现在时机不够成熟,因为目前AR头显既没有规模化的大众产品,也没有吸引用户进入的杀手级应用。

5G技术的逐渐普及将缩短AR/VR头显延迟时间,硬件厂商、深度云计算和语音交互等技术的发展,都将拉动AR/VR头显市场的发展。

通过以上对苹果AR/VR领域的复盘,我们可以看出苹果已经在AR/VR领域探索良久,不管是在软件部分还是硬件部分都有收获。同时,目前来看AR市场的发展确实不尽如人意,苹果公司也有可能暂时放弃AR/VR头显市场,去等待一个合适的时机,配合已有的AR/VR技术去发展AR/VR头显。


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