昇腾路标,AI路口:2020给智能世界另一个选择

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脑极体
风辞远
2020-01-01 · 13:00
[ 亿欧导读 ] 机器视觉、自动驾驶、AI生物研究,这些指向未来的关键技术,都将来自AI的不断探索;而AI能够发展,又将建立在智能算力的牢固地基之上;而智能计算的根源,是AI芯片。
半导体芯片,昇腾,Atlas,智能视觉,自动驾驶 图片来自“亿欧网”

2019年,我们在畅想什么样的未来?

城市中的智能视觉体系随时保障着每个人的安全;自动驾驶汽车畅通无阻;AI帮我们研制出攻克绝症的新药;在浩瀚星空中找到能源甚至生命……所有这些,是我们每个人的梦境。2019年这些景象似乎依旧很远,但这一年,改变确实正在发生。

机器视觉、自动驾驶、AI生物研究,这些指向未来的关键技术,都将来自AI的不断探索;而AI能够发展,又将建立在智能算力的牢固地基之上;而智能计算的根源,是AI芯片。

今天,AI芯片很可能是未来一个科技发展周期的轴心,已经成为了众人皆知的常识。而这个产业到底发生了哪些改变,在2019年有哪些进展,可能并不完全为大众所知。

事实上,在AI所需的训练+推理全流程里,能够提供核心芯片支撑的企业非常稀少。而与历史上数次芯片迭代所不同的是,这次能够提供核心芯片的名单里,有了中国玩家的身影。

2018年10月,华为发布了昇腾系列芯片,这标志着华为AI战略正式拉开帷幕。而当2019即将过去,昇腾度过了走入现实世界的第一个365天,在盛大的诞生日之后,它都做了什么?影响了什么?改变了什么?

让我们以AI芯片的全球产业局势为开端,一起梳理一下“昇腾纪”带来的全场景AI元年。

回忆结束时我们会发现,AI世界不仅迎来了一个芯片系列,更是迎来了一条新的道路,一个新的选择。

时代的分野

从经典计算,到图像计算、移动处理器,芯片的发展史告诉我们,每个新类型芯片的创生周期里,一般都只会留存两到三家最终的芯片提供商。而另一个事实是,大型芯片的提供商往往都来自美国。

2012年,英伟达的工程师偶然间发现了GPU与深度神经网络的耦合性,为英伟达打开了一个无比诱人的“蛋糕仓库”。2017年,重磅投入AI技术的谷歌,用TPU补完了AI芯片这一关,并将之作为谷歌云的杀手锏之一。这也是在华为发布昇腾之前,唯二的两家AI训练芯片提供商。

而当AI技术开始为全球共同关注,有可能改变各个产业的生产方式时,刚进入这个领域的开发者与企业,会发现芯片算力的选择如此之少。TPU只能基于谷歌云调用,并且排队艰难。而英伟达的推理和训练用显卡都是标准的“紧俏商品”,一般开发者很难买到。甚至有了开发者苦英伟达久矣的说法。

而2019年的另一些事实告诉我们,一味依靠美国芯片是有风险的,尤其在AI算力需要注入各行各业这个前提下。

假如故事如CPU和GPU时代一样发展,那么最终可能又是一个美国领先、其他国家等待模仿的剧本。AI之路可能会像PC和互联网一样,让中国开发者首先学会的是等待。

然而在时代的洪流静静流淌时,突然一个新的岔路产生了。华为发布了昇腾系列处理器,让AI处理器提供商的数量从二变成了三。所谓“三生万物”,一个新的参与者,代表着一系列新的选择。

比如说,英伟达的AI芯片是从显卡业务而生,它的产业思路都基于显卡体系,不覆盖开发框架和开发工具;而谷歌的TPU围绕谷歌云服务,无法进入边缘、终端场景。与二者相异,华为作为网络、计算、存储多领域的技术贯通企业,在业内首先提出了“全栈全场景AI”,基于达芬奇架构,让AI算力贯穿从芯片到算法开发的所有流程,覆盖从训练到推理的所有场景,这直接指向现实的AI应用和开发场景。于是,我们从昇腾的路标看去,能看到其他企业未曾抵达过的远方。

在全球AI基座的视野里,昇腾是一个新的选择,而且是一个完全不同的选择。

Portfolio的力量

如果说2018年昇腾的出世,给智能计算产业标明了一个新的方向。那么当时针拨动到2019,昇腾的商用化进展就是顺延这个方向做出了真实的进展。一条AI之路在算力迷雾中显露了出来。

昇腾的2019,可以由底座到应用,分成三个阶段来阐述:即算力底座、产业平台,与生态应用。

在底座层面,这一年中的核心事件就是昇腾910处理器投入商用。在此之前,应用于AI推理场景的昇腾310处理器以及打下了坚实的产业基础,构筑了Atlas智能计算平台这个产业枢纽。而AI领域真正的重型武器——训练芯片,则让昇腾算力基座进入了全栈完整形态,构建了真正的Portfolio。

2019年8月,华为正式发布昇腾910处理器,并且宣布昇腾910和Mindspore开发框架随即进入商用。这一款AI处理器代表着业内最强的AI算力,也代表着华为已完成全栈全场景AI解决方案(Portfolio)的构建。昇腾910的出现,对整个AI产业来说带来了三个实际改变:

1、AI训练算力极限被突破,算力能够更轻易、更低成本被获取。

2、昇腾系列的全场景打通,构筑了云边端一体化AI的全新可能。

3、全栈AI,提供给开发者和应用者更优质的开发效率,导致产业智能化的耦合加速发生。

全栈全场景AI的力量,在2019年真实注入了AI产业世界。而在这重力量之上,华为又凝结出了智能计算面向千行百业、全栈全场景的产业支撑。

Atlas的底座

作为一系列AI处理器,昇腾310和910投入产业应用中,需要具象化成具体的产业形态,而这一过程并不是简单的封装和调参。各行业、各场景不同的智能化需求,以及配套产生的不同基础设施缺口,意味着智能计算产品必须具备多元性、产业性,以及全场景适配的特点,以此解决不同场景、不同需求下的AI算力适配。

而这一缺口,也恰恰是英伟达和谷歌都无法填补的,其中需要大量ICT技术和商业理解作为引擎,这也给了华为机会与责任。华为在2019年给出的答案,叫做Atlas。

2019年4月,在智能计算大会深圳站,华为Atlas人工智能计算平台正式发布,开启了Atlas商用和规模销售的进程。

Atlas的名字来源于古希腊神话中托起宇宙的大力神。Atlas平台包括多款能够使用不同场景、不同需要的智能计算产品,它的全面性与多样化,恰好对应了托起AI天空的意向。在4月首批上市的Atlas产品,主要基于昇腾310提供的AI推理能力,主要包括Atlas 200 AI加速模块、Atlas 300 AI加速卡、Atlas 200 DK AI开发者套件、Atlas 500智能小站四款产品,能够覆盖边端侧多个场景,实现AI算力的全面覆盖。

而在9月18日的华为全联接大会上,华为副董事长胡厚崑重磅发布了全球最快AI训练集群Atlas 900,这款产品汇聚了华为数十年的技术积淀,是当前全球最快的AI训练集群。Atlas 900由数千颗昇腾910 AI处理器互联构成,总算力达到256P~1024P FLOPS @FP16,相当于50万台电脑的计算能力。Atlas 900的问世,标志着华为智能计算正式进入“重武器”时代,形成了从训练到推理的完整AI算力布局。同时,Atlas家族也加入了基于昇腾910处理器的训练卡Atlas 300及AI训练服务器Atlas 800。

2019年,产业价值独特,技术差异化明显的Atlas系列产品也收获了一系列荣誉。比如在3月,华为“Atlas 300 AI加 速卡”及“Atlas 500智能小站”凭借全新的设计理念,荣获了著名的红点设计大奖。6月在在东京举行的Interop展会,经IT权威专家多项目严格评审,华为Atlas 500智能小站凭借 “超强AI算力、云边协同、边缘部署”等特性,获得了2019 Interop东京展Best of Show Award大奖。

短短一年间,Atlas经历了商用发布、产业补完,以及行业认可的全过程。而更重要的,是这一年中Atlas已经将智能计算的应用价值推进到了产业中,让行业生态体验到了昇腾带来的全新选择。

千行百业的智慧涌动

与任何技术一样,AI的最终评价标准是要落进现实。从昇腾到Atlas,下一站是千行万业的智能应用。在2019年,昇腾并没有让观众等待,而是拿出了一系列具有充分想象力的智能驱动案例。

比如在全联接大会上,华为与上海天文台合作,在天文界著名的SKA项目中,用Atlas 900来作为新的智能计算支持。这一合作改变了天文界的效率规则,以SKA所拍摄的20万颗星体数据为例。一位天文学家需要169天才能完成的星体搜索,Atlas 900只需要10秒就可以完成。从天文开始,地址勘探、能源探索、计算,这些AI面前最重的挑战,正在被昇腾和Atlas一个个解开。

在我们的生活中,也有大量产业正在被Atlas所改变。比如遥感、智能安防、质检等诸多领域都能看到Atlas200、300等产品的身影。众多产业正在被AI所改变,比如一个令人印象深刻的案例,是2019年9月,南方电网深圳供电局与华为共同发布了基于昇腾的电网创新方案。通过“以系统智能分析为主、人工判断为辅”的新模式,原本需要20天才能完成的现场巡视工作,输电监控指挥中心现在仅需2小时就可完成,巡检效率提高了80倍,真实改变了产业生产效率。

在2019年临近尾声时,昇腾和Atlas又带来了一个重磅消息。11月29日,华为与鹏城实验室在深圳共同发布了鹏城云脑Ⅱ一期。被称为“AI国家队”的鹏城实验室,将使用Atlas 900作为云脑Ⅱ的计算底座,从而使云脑Ⅱ迈进千P级算力。从而为计算机视觉、自然语言、自动驾驶、智慧交通、 智慧医疗等各类基础性研究提供全新的智能计算基础。

在应用之外,华为还在2019年积极推进了基于昇腾和Atlas的生态建设。以开发者大会、产学研合作等方式,将昇腾的魅力对外开放,引导开发者和研究者探索昇腾的使用场景,用AI创造更多价值。在11月5日,HUAWEI ECO-CONNECT EUROPE 2019上,华为正式发布基于昇腾的欧洲AI生态计划。宣布未来5年投入1亿欧元,与产业组织、20万开发者,500家 ISV 伙伴、50所研究机构与大学共同启动欧洲AI生态计划。这意味着昇腾的生态之旅已经开启了全球性布局,为全球共同的AI之路提供新的可能。

回顾2019年带来的改变,AI开发者应该有很多感慨。如果AI世界没有昇腾和Atlas系列,那么开发者和各行业应用者、学生研究者,都只能去适应AI算力稀缺、开发兼容性不强的开发环境。换言之,2019年“昇腾纪”的开启,让众多开发者不用再去适应苛刻的AI环境,而是让AI基础设施去适配自己的需求与梦想。

规则被撬动,改变已到来。

在“昇腾-Atlas-千行万业”这条AI之路被打通之后,众多产业的智能化进程将被改写,开发者的脑洞基础可能被改写和颠覆。这是一个时代的分野,是智能时代的另一个选择。

8月,在2019上海世界人工智能大会中,科技部宣布将依托华为建设基础软硬件国家新一代人工智能开放创新平台,面向各行业、初创公司、高校和科研机构等的AI应用与研究,以云服务和产品软硬件组合的方式,提供全流程、普惠的基础平台类服务。

基础软硬件平台是AI的基座与必经之路,也是全球AI发展中的战略高点。华为是目前国内唯一具备全栈全场景AI能力的厂商,其在“AI国家队”扮演的角色,恰好能说明昇腾处理器与智能计算产业的关键价值。

“华为在通用计算和AI计算领域坚持战略投入,持续创新,通过解决世界级计算技术难题,为世界提供最强算力。”——这句昇腾的诺言,在2020已经不是将来时。

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