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小马智行楼天城:做到无人化和规模化前,自动驾驶都无法称之为产品

张男
2020-07-28 · 10:34
[ 亿欧导读 ] 如今的RoboTaxi发展到了什么阶段?
小马智行,自动驾驶,小马智行,RoboTaxi

作者:张男、编辑:张宇喆,图片来自“特定授权”

核心观点:

1、小马智行当下的业务重点仍在提高技术方面。

2、在实现“无人化”和“规模化”之前,所有的自动驾驶都是测试,无法称之为产品。

3、如今RoboTaxi的“机器感”已大幅减弱,行驶较为平顺。

“经常会有人从那里跳出来,”赵言(化名)指着道路左边的草丛说道,“他蹲在草里,自动驾驶汽车就要识别这到底是草还是人,再做出下一步决策。”

作为国内自动驾驶公司小马智行的工作人员,赵言为亿欧汽车讲解着自动驾驶车沿途经过的交通场景。坐在他前方驾驶位上的安全员则双眼紧盯前方路况,双手掌心向上摊开放在腿上。“看着”自动驾驶车行驶、必要时接管并记录,是安全员的日常工作内容。

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RoboTaxi行驶中/亿欧汽车摄

2018年底,小马智行在中国落地了首支Robotaxi车队,并推出自动驾驶出行服务PonyPilot。截至目前,小马智行已在广州南沙区进行了500多天的常态化运营。去年11月和今年2月,这家公司又分别在尔湾市(Irvine)和其美国总部硅谷弗里蒙特市(Fremont)推出RoboTaxi服务。

即便还未如友商一样面向区域内所有公众开放,但从乘坐体验上来讲,小马智行已经与其“打造虚拟司机(Virtual driver)”的终极目标越来越近。

今年2月,小马智行宣布完成4.62亿美元B轮融资。拿到这笔来自全球市值最高的传统车企丰田的投资后,这家初创公司以超过30亿美元的估值,成为全球估值最高的自动驾驶公司之一。

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制表人/亿欧汽车商业分析员张男

近日,亿欧汽车赴广州南沙体验了小马智行的RoboTaxi服务,并与其联合创始人兼CTO楼天城、广州研发中心负责人、Robotaxi项目负责人莫璐怡、工程师杨哲聊了聊公司发展近况,以及他们对行业的思考。

楼天城向来不畏挑战。年少保送清华、连续十年取得TopCoder中国区第一名、百度最年轻的T10工程师。一系列传奇经历,再加上计算机编程领域教主级的实力,“楼教主”的称号在圈里几乎无人不知。

如今,他将天赋带到了自动驾驶领域,致力于通过自动驾驶改变人类出行。天才如他,仍将完全自动驾驶视为“登月”级的挑战。

近两年,由于资金投入和落地难度大,RoboTaxi声量似乎在持续下行。但在行业内部,诸多企业仍在静心打磨技术。“当下最重要事情还是提高技术,以做到无人化和规模化量产,”楼天城表示,“技术发展之路还有很多挑战,但这些挑战的存在是最吸引我们的地方。”

执掌着国内估值最高的自动驾驶企业,楼天城和他的团队正在为“登陆月球”努力造“火箭”。

01 远称不上“产品”

从南沙区明珠湾开发大厦出发,小马智行的RoboTaxi依次经过商圈、市场、高架桥、十字路口、人车混行等各类场景。在行驶过万达广场、学校医院、板头市场、南沙区政府、凤凰一桥等地标性建筑后,该车回到明珠湾开发大厦,全程23公里无一次接管。

在这个时常测试的区域内,安全员很放心地将驾驶权交给车辆,由自动驾驶系统处理一切情况。万达广场附近道路上,自动驾驶汽车远远就感知到了前方欲横穿马路的行人,做出了避让动作。小马智行工作人员介绍道,目前其RoboTaxi传感器套件的感知范围约200米。

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 RoboTaxi正在等待红灯/亿欧汽车摄

一个有趣的现象是,人类司机驾驶车辆时偶尔会惯性超速,但小马智行的自动驾驶车能在高精地图的辅助下,“知晓”每条道路的限速数值,严格遵守交通规则,及时变更行驶速度。因此在高驾桥上,该车屡屡在后方车辆超车时做出减速让行的动作。

就长达40多分钟乘坐体验来讲,无论是常规行驶,还是面对突发情况,小马智行RoboTaxi的处理结果都难得的十分“平滑”。

即便如此,楼天城依旧不认为公司产品已达到“产品”标准:“自动驾驶始终是由技术主导的硬科技,‘无人化’和‘规模化’决定了这项技术的高门槛,在做到这两点之前,所有自动驾驶都是测试,无法称之为产品。”

在他看来, 在做到不依赖驾驶员和安全员后,自动驾驶车才能称之为“无人化”;而在几百、几千个城市中实现布局,才能达到“规模化”标准。

为达到此目标,小马智行仍将打磨技术视为现阶段业务重点,“通往产品的路上,提升技术以达到门槛是我们最关注的事情,没有之一。”

技术上的进步与人才密切相关。有“教主”楼天城的坐阵,小马智行堪称“国内自动驾驶圈的人才高地”。除了吸纳大量来自斯坦福、麻省理工等名校毕业生外,这家自动驾驶初创公司还拥有诸多全球各类编程大赛冠军。

02 造一个“虚拟司机”

过去一段时间,业内曾为“实现自动驾驶的最优路线”而争论不休。对此,楼天城不以为意,在他看来,目标比路径重要得多:“方向和战略才是公司之间的本质差别。”

作为无人驾驶的拥趸,小马智行的目标就是打造虚拟司机(Virtual driver)——自动驾驶大脑。

去年4月,小马智行宣布进军自动驾驶货运领域。“左手运人、右手运货”,其背后的逻辑是先切入人类出行两大领域,进而打造能驾驶多种车型和适应多样路段的虚拟司机。

在小马智行看来,RoboTaxi和自动驾驶卡车是相互促进的关系。控制方面,后者能反哺前者的控制精准度;视觉方面,双方则可以共同进行训练。基于乘用车领域的技术积累,小马智行仅花费16周的时间就完成了自动驾驶卡车的原型车验证。

“此前的技术积累让虚拟司机拥有适应不同场景、路况、车型的能力。”莫璐怡表示。她口中的技术积累是小马智行在全球多地路测过程中实现的。

“更多复杂的交通及天气场景,能够更好地覆盖长尾场景。只有在复杂场景中,我们才能收集更多数据,为无人化和规模化提供重要技术支持。”楼天城表示。

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自动驾驶汽车/小马智行

2018年进入广州路测前,小马智行的主要测试阵地为常年阳光明媚的加州,雨水场景数据收集十分有限。在广州的500多天测试中,接近半数为雨天场景。

为了适应广州天气,小马智行在软硬件方面都进行了改进:其自研的自动驾驶传感器清洁系统可在下雨时自动触发;该公司还借助深度学习模型,优化了多传感器深度融合技术,以规避单一传感器短板。如今,其已经能够避免雨水对激光雷达、高精度摄像头等传感器精准度的影响。

广州只是小马智行多地路测情况的一个缩影。目前,该公司已在弗里蒙特、尔湾、广州、北京、上海五个城市进行测试。

“北京有非常繁华的主干道和无保护左转路口,广州南沙的特点是人车混杂,美国加州的车速较高。而即将测试的上海有着狭窄的道路、巨大的车流量。”莫璐怡介绍道。

各具特色的路测场景,为小马智行的自动驾驶系统提供了丰富的训练场地。而为了确保安全,小马智行在正式路测前还要经过多层流程。在总结、归纳问题后,研发者会提出创新解决方法,再经过代码和设计审查、仿真环境大量测试等环节之后才能“上路”。“要形成技术迭代的全闭环。”杨哲道出多流程的核心目的。

03 看得见的进步

多场景和安全性外,车辆深度整合能力被小马智行视为技术发展过程中另一高优目标。“我们造的是自动驾驶大脑,选择与车企合作,就是要与强健的‘身体’强强联手。”楼天城表示。

自动驾驶技术无法与车辆平台割裂。真正的无人化,需要车辆控制、供电、传感器、软件系统的全面冗余,实现技术与车辆的深度融合。借助车企的车辆平台技术优势,自动驾驶企业能加速实现落地。

在国外,明星自动驾驶公司均选择与车企深度绑定。Waymo与沃尔沃、FCA等车企达成技术合作,共同打造L4级自动驾驶汽车;Cruise和Argo AI分别被通用和福特收购,成为二者的子公司。此外,Argo AI还“搭”上大众,Cruise也获得了本田入股。

反观国内,小马智行、AutoX、文远知行等打造RoboTaxi的企业背后,也能或隐或现见到车厂的身影。但除了小马智行,国内还未有能吸引跨国车企一次性注资4亿美元的自动驾驶企业。丰田之外,小马智行也已与现代、广汽等车企建立技术合作关系。

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小马智行Robotaxi车队/小马智行

相较去年,今年的国内RoboTaxi赛道似乎更为热闹。初创企业纷纷扩大路测范围,大型科技公司陆续对外公布技术进展。6月底,滴滴与百度接连的两场自动驾驶直播,又将业界目光吸引到RoboTaxi领域。

无法在短期内实现盈利,是外界对这个自动驾驶细分赛道的最大诟病。也正因如此,过去近两年,多数目标为RoboTaxi的企业都在静心打磨技术。虽然曝光度骤减,但各家技术的确拥有不同程度的进步。

今年2月,加州车辆管理局(DMV)公布的《2019年自动驾驶接管报告》显示,代表“每两次人工干预间行驶的平均里程”的MPI榜单中,排名前五的公司中有三家都来自中国,分别为百度、AutoX和小马智行。

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制表人/亿欧汽车商业分析员张男

有业内人士称,虽然备受争议,但MPI仍是目前衡量各家自动驾驶技术能力的重要指标。另一个衡量指标则是更偏向乘坐者主观感受的真实体验感。

截至目前,小马智行、滴滴、百度、AutoX、文远知行、元戎启行等多家自动驾驶公司都在国内进行测试。但由于路测时间、地点与场景都不同,乘坐者很难将各家RoboTaxi企业的技术进行横向比较,自动驾驶车辆的“类人”程度遂即成为比较通俗的衡量标准。

就亿欧汽车的乘坐体验而言,相较于两年前,如今RoboTaxi的“机器感”已大幅减弱。虽然仅限于限定测试运营区域,但这为其今后发展开了一个好头。

04 结语

在自动驾驶这场马拉松中,现在谈胜负还为时尚早。在楼天城看来,优秀如Waymo,目前也不过领先了200米左右的距离,接下来一半赛程中,Waymo是否会持续领先还是未知数。

2020年,外界对L4的质疑声依旧不断。但幸运的是,国内各家自动驾驶企业仍坚信RoboTaxi有未来,并为此而努力。相比业界常用的“珠峰”,楼天城更喜欢用“登月”来形容自动驾驶——“飞机不行,必须要造火箭。”

而在正式登上月球前,没人能评判“造火箭”的对错。外界看衰声音总是存在,当事者唯一能做的,便是坚定“登月”目标并为此不断努力。

本文来源于亿欧,原创文章,作者:张男。转载或合作请点击转载说明,违规转载法律必究。

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