潘梓春

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宽凳科技刘骏:互联网巨头,做不出车企想要的激光雷达

自动驾驶
亿欧
潘梓春
2018-03-13 11:40
[ 亿欧导读 ] 与如今“被迫”选择将错就错的宽凳科技不同,刘骏对于技术成果将公开接受业界考验这件事反而显得有些迫不及待:“之前我看过一篇文章,盘点了高精地图行业四大天王,里面唯独没有中国公司。当时我说:下星期就有了。”
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2月26日,宽凳科技正式对外宣布完成A轮数亿元人民币融资。作为一家专注于众包高精地图的科技初创公司,这是宽凳首次“被暴露”在众人眼前。

“这次融资消息的露出完全是个意外。”在专访过程中,宽凳科技创始人兼CEO刘骏对亿欧汽车说道。按宽凳方面计划,融资消息将于3月初统一对外发布。“谁知道,还是被媒体提前曝光了。”

然而,与如今“被迫”选择将错就错的宽凳科技不同,刘骏对于技术成果将公开接受业界考验这件事反而显得有些迫不及待:“之前我看过一篇文章,盘点了高精地图行业四大天王,里面唯独没有中国公司。当时我说:下星期就有了。”

创业是一件时髦的事

作为一位人工智能行业的老兵,刘骏与初来乍到的宽凳科技完全不同。他凭借此前“百度外卖董事长”的身份早已名声赫赫。

回忆起自己的职业生涯,刘骏表示:“最初我在谷歌负责前端搜索业务,后来发誓不再做搜索。我和李彦宏说,我到百度唯一一个要求就是不做搜索。”这种决心来自刘骏上一次创业的深刻教训:学会在风口上做事。

在百度外卖任职期间,刘骏便提出:利用人工智能优化外卖平台是发展趋势。彼时,他领导着整个百度外卖事业部的战略方向,却始终抱有一份创业情怀。

2017年1月1日,这位创业者彻底离开了百度。“守规矩”地结束了竞业协议之后,2017年5月12日,刘骏正式创办宽凳科技。

谈及选择从高精地图切入汽车产业的原因,这位前百度外卖董事长称其始终认为无人驾驶是中国在国际层面实现“弯道超车”的巨大机会。而目前创业公司的集中涌入,导致整个赛道多少显得有些“拥挤”,在这其中,寻找正确的切入点无疑成为了战略决策的重中之重。

相比其他同时面临着全球化竞争的自动驾驶技术,高精地图领域最大的痛点在于地域层面的竞争关系。刘骏指出,高精地图可谓自动驾驶的核心,而如果这项业务仅仅控制在巨头手中,将影响整个产业向前发展:“巨头的数据只支持自己的‘战队’,这不是一件好事。”

与巨头相对,宽凳不仅仅把高精地图视作一种技术,更大程度上是一项业务,未来也将发展成为一个平台。这点在该公司此轮融资信息中也可见一斑:资方为纯VC。对此,刘骏不讳言地表示并不追求具有科技公司背景的投资:“太早站队没必要。我们很清楚最终的目标是建立一个平台,所以立场将始终抱持中立。宽凳这个名字也来自于此,我们希望所有人都坐在这张宽宽的凳子上。”

谈话到此,宽凳科技的战略路径已经十分清晰:完全聚焦高精地图,立志服务于所有自动驾驶公司,避免垂直竞争。在具体业务方面,公司将通过众包高精地图的商业模式推动自动驾驶的广泛应用,并进一步通过云端平台为自动驾驶提供数据服务。

用激光雷达做高精地图,是“偷懒”

通过将高精地图打造成“平台”的形式,宽凳的野心显而易见:不满足于拥有一个简单的技术,而是使其成为一个持久的业务模型,以形成规模效益。这种打法似乎来自于刘骏长期以来的互联网思维:“用你的人越多,你的产品会越好。”

基于过去在百度LBS部门接触高精地图的经验,刘骏认识到高精地图的核心竞争力远不在于“做出第一张地图”,而是其完成实时更新的能力。“绘制第一张地图其实很简单,而此后90%的工作量都在于实时更新。”尤其在未来自动驾驶时代,地图能否实现实时更新已经变成了一件生命攸关的事情。

而在刘骏眼中,目前唯一能够实现更新的方案就是众包:“用车队画一条路和建立一张全国道路网完全是两码事。”毕竟靠公司自己车队采集或者通过购买等渠道获得的数据,不可能覆盖所有行驶场景。“现阶段,最大的物联网采集地图车队也就拥有100多辆车。一旦通过众包的形式,我们将获得百万甚至千万级的车辆道路数据。可以想象这当中形成的数量级之差。”

所谓“众包”,即是通过与主机厂等合作,车辆在使用地图产品的同时反馈新的道路数据,以此建立新的地图模型,路况出现任何变化均可以立刻完成更新。目前,宽凳已与部分主机厂达成合作关系。

实际操作起来远不止这一句话这么简单,众包面临着相当高的技术壁垒。刘骏详细解释道,高精地图的制作大约分为三个部分:识别、测量、制图。“上述三个环节各具挑战性,我们无法直接对比不同领域之间的技术难度。唯一重合的一个衡量标准,便是各领域的人才储备。”

而随着近几年AI产业的高速发展,我国在人工智能领域已有一定程度的人才储备。相比之下,测量和制图领域的人才十分稀缺。“很少有人懂得光学测量,再加上制图工作,把数据搭建成一张三维的全国路网。放眼中国,真正能够实现这项技术的人少于100个。”

可见,人才已经成为了高精地图领域一个相当高的门槛。据悉,宽凳科技的团队中有许多来自谷歌、高德、百度的人才,其覆盖了全高精地图领域的三个维度,尤其是在地图绘制层面。而现阶段,整个公司40余人的规模中,也以技术人才为主。在招揽人才方面,刘骏透露,公司很快会将招募重点放在测量技术的相关人才上,但在地图绘制方面的人才招聘始终是个难点。

如此看来,宽凳对于专业人才要求颇高,需要同时具备识别、测量、制图三方面的能力。刘骏认为,招揽人才的基础,在于双方能否在技术路线层面达成方向上的共识。而无论从人才储备还是技术思维的角度,这家初创公司与行业巨头们均不在同一个纬度之上。

具体而言,现阶段国内高精地图行业的巨头。以高德、四维图新为代表,不约而同地选择了激光雷达作为地图技术解决方案。而在测量层面使用激光雷达,在宽凳看来是一种偷懒的做法,意图躲避技术上的难点:“他们的思维是,只要能够识别场景,就能绘制高精地图。但实际上差得很远。”

事实上,激光雷达的好处显而易见,就连这个名词听起来都很高端。与被动工作的摄像头相比,激光雷达的长处在于测距。但使用激光雷达就天然决定了无法众包。现阶段激光雷达设备的成本仍居高不下,让所有车辆均配备这种设备显然不太现实。在成本高企之外,较低的可靠性同样是个难题。“随着机器的持续转动,整个汽车在强烈震动的情况下,寿命将大幅缩短。”刘骏分析称。

这就解释了宽凳之所以“抛弃”激光雷达的原因:所有的技术选择都是为公司战略目标服务的,宽凳的终极追求是希望实现实时更新,以此形成一个网络,而激光雷达现阶段根本无法完成这一目标。

亿欧汽车了解到,宽凳的解决方案是直接用图像测量,将二维的图像建成三维的模型。“我们的特色就在于此,从识别到测量,整个工作过程始终只借助摄像头完成。”此外,宽凳对于车载摄像头的要求降低到极致,以实现最大程度的覆盖能力。“毕竟各家车企自动驾驶解决方案不同,有的用毫米波雷达,有的用三线、四线激光雷达,有的摄像头前后有6个,有的只有3个,配置多种多样。但其中最大的共同点就是:至少搭载了1个摄像头。”

刘骏进一步解释道:“当然,这种方案最主要的短板就在于技术难度,要做到高精度则更加困难。这也是宽凳‘潜水’长达半年时间,闷头练内功的根本原因。”

宽凳将是主机厂心甘情愿咽下的“药”

在刘骏眼中,大多数无人驾驶领域仅仅涉及到技术壁垒,企业之间不存在商业模式的竞争。“纵观高精地图产业,我相信5年以后也许就是开源的了。从最初的技术竞争到后期商业模式的竞争,现阶段的技术壁垒只是一张门票。长期而言,企业发展还是要靠商业模式的支撑。”

在行业整体竞争关系中,宽凳最大的压力或许还是来自巨头厂商。对此,刘骏也坦言:“除了资金外,巨头在团队规模等各方面都有一定的优势。”然而与巨头的差异恰恰构成了宽凳这家初创企业的护城河。

“但是与巨头,尤其是互联网巨头相比,宽凳在跟主机厂的合作中长期而言更有优势。”以外国企业为例,刘骏认为由于根本利益的冲突,谷歌与车厂的关系一直很僵。“当然,国际上有与我们采取同样战略的公司,所以很多主机厂纷纷投资了HERE等厂商。而在中国,车厂没有其他选择,真正能拿出解决方案成果的只有宽凳。”

这位创始人的自信来自宽凳明确的商业路径。刘骏坚信,获得车企等合作伙伴信任最终还是要靠用户体验,而对于众包这种形式而言,用户体验结果最好的一定是平台。他举例说:“就像外卖,在外卖平台产生之前,麦当劳肯德基都是自己配送,现如今还是要通过第三方平台完成服务。高精地图也是同样的道理,以高端车市场为例,譬如奔驰,这样一个品牌的产量能有多少?无论如何都比不过一个平台提供的数据量。这是宽凳战略上的优势。”

但在业务具体推进过程中,现阶段车厂在数据方面终归比较保守。“吃药都是痛苦的,但如果主机厂必须要吃一种药,我相信他会选择吃宽凳的。”刘骏认为,车厂最终选择宽凳合作的原因,更大程度上在于其高精地图业务层面上的高度聚焦。“其他厂商,譬如巨头,他们手中握有来自车厂的数据,同时也有车厂没有的数据。在掌握全部数据之后,一旦进行合并,车厂早晚要为其打工。这只是时间问题,车厂对此也有一定认知。所以相比之下,没有其他业务的我们将是更好的选择。”

除了与主机厂达成合作伙伴关系之外,宽凳科技目前已拿到地图测量牌照,正在申请地图其他牌照。刘骏称,宽凳接下来的工作重点在于快速扩张规模,实现技术落地:“目前谈品牌力为时尚早,我们专注寻找投资人及合作伙伴。长期来说,我们也希望车端用户能够感知到我们。”

在整个中国汽车产业的大背景下,高精地图被视作自动驾驶产业的痛点之一。目前,业内尚未出现一个完全独立的、能够支持所有企业的、且同时具有一定规模的高精地图平台。基于这种现状,刘骏对自身也有一定评价:“宽凳的出现给国内高精地图行业点了一把火,随之而来的一定会有大批竞争对手,但这不是坏事。竞争是在共同教育市场,创业不要避开锋芒。高精地图就是下一个热点。”

在告别百度后,刘骏如今以一个创业者的身份再次出现在媒体眼前,看起来并不畏惧所谓“创业的艰辛”。在刘骏眼中,创业这件事最大的难度在于其不确定性:“你即便完美做到了100件事,却总因一件小事功亏一篑。成功的创业者是因为至今尚未遇到‘这件事’,对于仍‘在路上’的创业者而言,即便法律风险都会是致命的。”

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